Back to main page
History Paper
             In  this  essay  I  will  address  the  problems  that  women,  mothers  and  their  children  faced  while  living  in  the  concentration  camps  during  the  Holocaust.   This  paper  will  also  briefly  examine  the  background  of  how  the  Holocaust  began,  and  then  I  will  address  the  treatment  of  the  women  in  the  camps  including  some  of  the  specific  problems  women  faced,  for  example:  pregnancy,  the  horrific  medical  experiments, Women of the Holocaustand  responses  of  women  to  their  terrible  circumstances.    When  the  Nazis  came  to  power,   members  of  various  groups  were  sent  to  concentration  camps.   These  included:  Jews,  Poles,  Gypsies,  homosexuals  and  other  groups  deemed  to  be  inferior  by  the  Nazi  Party.   In  addition  to  the  constant  threats  of  death  and  starvation,  women,  mothers,  and  children  suffered  while  in  the  camps.   These  victims  faced  emotional  problems:  “they  missed  their  friends,  their  lively  communities,  and  the  lives  they  had  once  known” (Kaplan,  173).   Mothers  longed  for  their  children:  missing,  dead,  or  safe  and  away  from  the  life  of  the  concentration  camps.   On  a  more  physical  level:  women  and  children  suffered  from  gruesome  experiments.  But  there  was  also  a  great  distinction  in  the  concentration  camps  between  the  problems  and  treatment  of  men  and  women.  For  example,  for  women,  pregnancy  was  a  life-threatening  event.     When  women  lost  all  hope,  and  saw  no  other  way  to  freedom,  they  chose  suicide.

            Hitler  came  into  power  in  1933,  and  almost  as  soon  he  arrived,  concentration  camps  were  established.   In  the  beginning,  the  camps  “were  designed  for  men,  and  there  were  relatively  few  women  in  the  camps”  (Katz,  105).    It  wasn’t  until  1939,  “shortly  before  the  start  of  WWII,  that  a  permanent  concentration  for  women  opened  at  Ravensbruck  in  Mecklenburg”  (Katz,  107)Amazing survivor of the Holocuast Once  the  war  began,  the  number  of  women  in  concentration  camps  increased.   By  this  time  there  was  hardly,  “a  [Jewish]  family  that  had  not  been  violently  torn  apart,  whose  members  had  not  been  scattered  over  the  entire  world,  parents  without  their  children,  wives  without  their  husbands,  and  all  without  news  of  one  another,  without  knowing  whether  their  family  members  were  alive”  (Kaplan,  162).   Inside  the  concentration  camps,  the  “high  death  rates  were  the  result  of  the  inhuman  conditions --  violence,  starvation,  and  spiritual  and  physical  degradation  of  the  prisoners --  which  were  intended  to  break  the  human  spirit  and  the  will  to  live”   (Ofer  and  Weitzman,  267).    Not  only  did  the  Nazis  physically  abuse  their  victims,  but  they tortured  them  mentally  as  well.

             Like  the  men  in  concentration  camps,  women  fell  victim  to  various  disasters:  loss  of  relatives,  disease,  work  accidents,  backbreaking  labor,  beatings,  and  more.   But  women  faced  issues  that  differed  from  those  of  men  because  of  their  gender.  Women  faced  the  danger  of  rape,  losing  their  menstrual  cycle  due  to  starvation  and  other  stress,  pregnancy  leading  to  their  death  and  death  of  their  newborns,  lack  of  the  availability  of  safe  abortion  (if  the  availability  existed  at  all),  and  the  care  and  murder  of  newborns  and  young  children.  During  their  imprisonment  women  were:

subjected  to  indignities  such  as  the  ugliness  they  felt  because  of  their  shaven  heads  and  the  lack  of   femininity  due  to  cessation  of  menses.  Many  were  forced  to  undergo  involuntary  sterilization  and still  suffer  because  they  were  never  able  to  create  new  life.  Most  couldn’t  even  control  what  became  of   their  own  bodies  due  to  constant  danger  of  rape  or  other  sexual,  physical,  and  verbal  abuse (Plotkin,  250).

           The  biggest  distinction  between  men  and  women  was  how  the  Germans  treated  pregnant  women.   Pregnant  women  faced  many  problems  while  in  the  concentration  camp.   According  to  Ofer  and  Weitzman,  “hard  physical  labor,  scarce  food  and  medical  supplies,  and  the  threat  of  selections  made  pregnancy  a  life-threatening  event  for  the  mother,  the  baby,  and  the  community.   In  the  camps,  visibly  pregnant  women  and  women  with  small  children  were  selected  for  immediate  killing”  (Ofer  and  Weitzman,  371).   In  the  concentration  camps,  being  a  mother   could  cause  a  woman’s  death.  Survivors  recall  how  “mothers  in  the  prime  of  their  life  were  sent  to  the  gas  chamber  because  they  were  holding  the  hands  of  their  children”  (Ofer  and  Weitzman, ???)Women pulling stonesIt  was  unfortunate,  but  children  did  not  have  much  of  a  survival  rate  within  the  camps:  “they  were  generally  too  young  for  manual  labor  and  as  such  were  killed  upon  arrival”  (    Because  of  the  emphasis  on  forced  labor  within  the  camps,  the  elderly,  young,  sick,  and  weak  perished.
Pregnant  women  were  then  left  in  a  horrible  situation.  Abortion  was  impossible  because  although  there  were  doctors,  there  were  no  instruments  or  medications  available  to  perform  the  operation.  So  pregnant  women  that  survived  selections  were  forced  to  hide  their  condition.  They  would  wear  loose  clothing,  and  their  fellow  women  prisoners  “attempted  to  conceal  the  enlarged  abdomens”  (Plotkin,  15)  of  the  pregnant  members  of  their  concentration  camp  community.   When  a  woman  gave  birth,  it  was  in  diseased  and  filthy  conditions.  They  were  not  taken  an  infirmary;  “births  took  place  in  secret,  in  complete  silence,  in  the  women’s  barracks”  (Plotkin,  15).    To  prevent  the  mother  of  the  newborn  infant  from  being  sent  to  the  gas  chamber,  the  newborn  would  be  killed.   The  methods  of  killing  newborns  included  drowning,  injections  and  other  methods  of  murder.   The  dead  baby  would  then  be  discarded  in  the  back  of  barracks,  where  other  dead  bodies  were  placed.   As  gruesome  as  this  sounds,  this  practice  saved  the  lives  of  many  women.  If  they  had  not  ended  their  child’s  life,  both  mother  and  newborn  would  have  been  sent  to  immediate  death.   One  case  where  the  newborn  baby  survived  was  when  Ruth  Elias  gave  birth  in  Auschwitz.   Her  baby  was  only  allowed  to  live  because  Dr.  Mengele  wanted  to  use  her  and  her  newborn  as  part  of  one  of  his  experiments:  “to  see  how  long  a  newborn  could  survive  without  nutrition,  so  he  bound  the  mother’s  breasts.   After  seven  days  a  sympathetic  physician  gave  Mrs.  Elias  a  syringe  filled  with  morphine;  she  killed  the  suffering  infant  before  Dr.  Mengele  had  the  opportunity  to  send  them  both  to  the  gas  chamber”  (Plotkin,  15).    It’s  absolutely  inconceivable  that  a  mother  would  have  to  face  that  kind  of  decision!

          The  medical  experiments  are  one  of  the  most  horrific  events  of  the  Holocaust.  The  victims  were  involuntarily  made  into  guinea  pigs  for  the  entertainment  of  the  Nazis.  One  type  of  experiment  that  was  done  to  women  was  sterilization,  which  was  ordered  out  by  Hitler  to  stop  the  spread  of  the  inferior  race.   This  experiment  involved  injecting:

chemical  substances  into  wombs  during  normal  gynecological  examinations.   Thousands  of  Jewish  and  Gypsy  women  were  subjected  to  this  treatment.  These  injections  totally  destroyed  the  lining  membrane  of  the  womb  and  seriously  damaged  the  ovaries  of  the  victims  (

Another  sterilization  experiment  was  the  use  of  x-rays.   For  this  experiment  an,

X ray  station  was  set  up  at  Auschwitz  in  1942,  in  the  woman's camp.  Here  men  and  women  were  forcibly  sterilized  by  being positioned  repeatedly  for  several  minutes  between  two  x-ray machines,  the  rays  aiming  at  their  sexual  organs.  Most  subjects  died after  great  suffering,  or  were  gassed  immediately  because  the radiation  burns  from  which  they  suffered  rendered  them  unfit  for work  (

Children  also  suffered  from  being  used  in  experiments.  One  example  of  experiments  done  to  children  was  Dr.  Mengele’s  experimentation on  dwarfs and twins.   Mengele took twins and dwarfs aged two and above and  exposed  them:

to  clinical  examinations,  blood  tests,  and   X rays.  In  the  case  of  the twins,  he  injected  his  victims  with  various  substances,  dripping chemicals  into  their  eyes  (in  an  attempt  to  change  the  color).   He then  killed  them  himself  by  injecting  chloroform  into  their  hearts,  so as  to  carry  out  comparative  pathological  examinations  of  their internal  organs (
Such  gruesome  experimentation  on  twins  had  no  medical  basis.   Dr.  Mengele  performed  such  experiments  because of  his  own  interest  in  twins:  this  was  a  well  known  fact  among  the  prisoners,  who  would  hide  twins  from  being  singled  out  for  experimentation.    But  Dr.  Mengele  claimed  his  purpose  was  to  “establish  the  genetic cause  for  the  birth  of  twins,  in  order  to  facilitate  the  formulation  of a  program  for  doubling  the  birthrate  of  the  'Aryan'  race.   His experiments  on  twins  affected  180  persons,  adults  and  children”  (

             After  [hearing  about  all]  the  horrors  mothers  were  forced  to  go  through,  it  is  no  surprise  that  “nervous  breakdowns,  depression,  and  suicide  became  more  and  more  common”  (Kaplan,  180).   Women  driven  to  despair  sometimes  saw  no  alternative  but  death.   In  one  suicide  case,  “a  Jewish  tennis  champion  killed  herself  shortly  before  1935  in  order  to  spare  her  Aryan  husband  difficulties” (Kaplan,  182).   Suicide  was  also  high  among  elderly  women,  who  knew  their  fate  if  they  were  sent  to  concentration  camps.   In  addition  to  suicide  by  hangings,  poisoning,  or  leaping  out  of  windows,  “there  was  a  passive  form,  simply  losing   the  will  to  live.  As  long  as  there  was  there  was  hope  that  somebody  might  need  them  at  the  end  of  the  war,  the  women  held  on  to  life”  (Ofer  and  Weitzman,  321).   For  example,  women  with  living  children  had  something  to  look  forward  to  at  the  end  of  the  war.

           Because  of  this  hope,  women  were  able  to  live  through  the  most  unbearable  circumstances  and  conditions.   Women  created  artificial  families,  “based  on  need  and  proximity  rather  than  blood  relationships” (Katz,  19)Man surrounded by dead childrenTogether,  women  within  their  new  families  would  search  for  food,  share  what  they  found,  and  maintain  support.   This  bonding  within  the  camps  is  another  area  where  gender  made  a  difference  within  the  concentration  camps.   Women  were  separated  from  the  husbands  and  children  inside  the  concentration  camps.   Most  of  their  family  was  either  missing  or  dead,  but  women  kept  their  hope  for  freedom  and  life  after  the  Holocaust  by:

developing  close  relationships  and  devised  ways  to  help  each  other:  either  pairing  by  age,  or  forming  camp  families  composed  of  four  or  five  women  who  shared  a  shack,  their  labor,  and  their  possessions.   In  some  groups  the  oldest  woman  took  several  younger  women  under  their  wing (Ofer  and  Weitzman,  295).
This  new  family  allowed  women  within  the  concentration  camps  to  have  some  hope  for  the  future  and  a  social  outlet.

          Living  in  the  concentration  camps,  women  suffered  because  of  their  gender.   They  were  separated  from  their  husbands  and  were  forced  to  watch  their  children  walk  the  last  steps  of  their  lives.   If  pregnant,  they  were  lucky  to  survive,  even  if  it  meant  having  to  kill  their  newborn  baby.   Women  were  forced  to  undergo  horrific  experiments.   Those  who  were  sterilized  within  the  concentration  camps  would  suffer  even  more  once  the  camps  were  liberated:  they  would  never  be  able  to  bring  a  life  into  this  world.   Even  within  these  horrors,  there:

remained  a  glimmer  of  hope.  Those  who  were  capable  and  willing  were  sometimes  able  to  help  others  live,  thereby  retaining  a  measure  of  value  in  their  own  lives  as  well  as  contributing  to  that  of  their  fellow  prisoners.  In  this  way  they  were  able  to  maintain  a  semblance  of  their  own  humanity  (Plotkin,  3).
But  the  Holocaust  shows  us  that  “life  had  to  go  on.   That  life  did  go  on”  (Plotkin, xii).   These  women  were  and  are  an  inspiration.   They  were  forced  to  endure  unimaginable  events  and  conditions.


 Back to Main Page

 Back to Literary Paper

 Back to Poem Page

 Back to Picture Page

 Back to Art Work Page

 Back to Bibliography