Back to Main Page
Literary Paper
       There  is  nothing  more  precious  or  important  than  one’s  child.   A  mother  carries  him  or  her  within  her  for  nine  months  and  what  was  hers  becomes  his  or hers.   How  can  or  could  anyone  understand  what  it  is  like  to  give  up  this  piece  of  yourself?   How  can  anyone  comprehend  being  forced  to  send  one’s  children  to  death?   And  how  can  we  deal  with  others  and  ourselves  afterwards?   ‘The  Holocaust  shows  that  human  beings  can  and  will  do  anything  to  each  other.  We  have  more  power,  more  freedom,  than  is  good  for  us”  (Gargas,  60).    Sophie’s  Choice  by  William  Styron  and  Five  Chimneys  by  Olga  Lengyel  are  two  accounts  of  the  anguish,  sorrow  and  guilt  a  mother  experiences  when  faced  with  such  a  devastating  situation.   Through  this  essay  I  will  address  the  complex  issues  both  women  must  deal  with  in  their  life  after  losing  their  children.

        Sophie  Zawistowska  “is  a  real  Polish  survivor  of  Auschwitz” (Gargas,  59).   Although  her  story  is  fictional,  her  story  is  real  enough  to  have  been  inspired  by  a  true  survivor  or  victim  of  the  Nazi  concentration  camps.   Through  her  tale  we  learn  of  the  guilt  a  mother  brings  with  her  when  she  survives  a  concentration  camp.

As  a  child,  Sophie  knew  many  languages  and  could  type,  so  her  father  (a  professor  at  the  University)  used  her  services  as  his  personal  “secretary”.  Her  father  forced  Sophie  to  marry  his  co-worker.   She  was  very  unhappy  with  the  marriage,  but  had  to  obey  her  father.    While  working  for  her  father  he  would  speak  his  essays  aloud  and  she  would  type  them  out.   Sophie  learned  about  who  her  father  really  was  through  his  speeches.   He  hated  Jews  and  thought    “Vernichtung,  that  they  should  all  be  murdered”  (Styron,  243).   It  is  ironic  that  such  thoughts  would  be  the  death  of  his  grandchildren.    The  Nazi  came  and  took  away  her  father  and  husband.   Sophie  and  her  family  later learn  that  they  had  been  shot  to  death  for  being  intellectuals  and  Polish.    Not  too  long  after,  the  Nazi  start  taking  control  of  where  they  lived,  in  Warsaw.   While  living  here,  Sophie  falls  in  love  with  Jozef,  and  they  have  two  children,  Jan  and  Eva.   Jozef    and  his  sister  Wanda  run  the   Underground   Resistance,  and  he  is  in  charge  of  killing  Polish  people  that  betray  the  Jews.  Eventually  Jozef’s  killing  causes  his  own  death-  the  Nazi  come  and  cut  his  throat.   Sophie’s  mother  becomes  weak  and  sick.    While  trying  to  nurse  her  mother  back  to  health,  Sophie  takes  on  the  role  of  mother.    She  decides  that  her  mother  will  not  regain  her  strength  until  she  is  able  to  eat  meat  (which  are  being  gathered  and  sent  to  the  German  Reich  and  were  illegal  for  Poles  to  have).    So  Sophie  travels  to  the  country  and  purchases  a  black  market  ham.   When  she  gets  off  the  train,  an  SS  officer  spies  the  large  bulge  under  her  coat,  and  she  is  arrested.    While  in  the  jail  cell,   Sophie  sits  and  waits  with  her  children  for  an  unknown  fate.

After  nearly  a  day  or  more  on  a  train  filled  to  over  maximum  capacity  (now  with  some  dead  or  sick),  Sophie  and  her  children  arrive  at  Auschwitz  Birkenau.    When  they  get  off,  women,  men,  children,  old,  young,  sick  and  healthy  are  all  separated  in  what  is  known  as  a  “selection.”     Sophie  and  her  children  are  next  in  the  selection.  It  is  here  that  an  SS  officer  forces  such  a  cruel  and  unbelievable  choice  that  Sophie  does  not  think  that  he  could  possibly  be  serious: An American soldier looks over a mass grave where two children's corpses lay“Sophie’s  forced  choice  is  that  she  must  choose  which  one  of  her  two  children  to  have  murdered  by  the  Nazi”  (Sirlin,  7).   How  does  one  respond  to  such  a  demand?  Sophie  in  absolute  shock  and  remorse:  “felt  her  legs  crumble.  I  can’t  choose!   She  began  to  scream.  Tormented  angels  never  screeched  so  loudly  above  hell’s  pandemonium”  (Styron,  483).
In  an  interview  between  William  Styron   (the  author  of  Sophie’s  Choice)  and  Rhoda  Sirlon,  Styron  comments  that  “It’s  absurd,  but  there  is  no  right  selection” (Sirlon,  110).  I  agree:  there  is  no  justification  for  this  choice,  Sophie  making  no  choice  or  her  doing  the  opposite  (and  choosing  the  other  child).   Either  way  Sophie  would  have  made  the  wrong  decision,  and  that’s  what  makes  Sophie  unable  to  operate  while  at  Auschwitz  and  even  more  so  after  the  camps  are  liberated.  For  her  remaining  time  at  the  concentration  camp,  Sophie  fears  also  losing  her  other  child  (the  only  child  left),  her  son  Jan.   She  is  very  careful  to  avoid  the  repercussions  against  her  child  that  would  follow  if  she  disobey  while  working  for  the  powerful  Commander  Rudolf  Hoss.   When  she  learns  that  most  of  the  children  are  being  killed  anyway,  she  resorts  to  her  son’s  last  chance  at  life.   She  is  willing  to  give  up  her  body  (sexually)  to  Hoss  so  that  her  son  can  be  freed.   Sophie  introduces  the  idea  of  putting  her  son  in  a  program  Lebensborn, Victim of the Nazis resettlement plan for children that looked Aryanwhere  children  who  looked  German  were  adopted  by  German  families  and  therefore  survived  the  camp.   Hoss  agrees,  but  Sophie  never  learns  of  her  son’s  transfer,  and  she  is  overwhelmed  with  guilt  and  grief  that  she  can  not  save  him:   “If  only  I  knew  what  happened  to  Jan,  if  I  could  only  find  him,  that  might  truly  save  me  from  all  this  sadness  that  comes  over  me.   It  might  even  save  me  from  the  guilt  I  have  felt  over  Eva”  (Styron,  493).   The  Nazis  leave  Sophie  with  an  emptiness,  like  so  many  victims  who  never  got  to  say  their  final  goodbyes  to  those  they  loved.

When  the  camp  is  liberated,  Sophie  has  lost  everything  and  everyone  she  ever  cared  about.    She  comes  to  America  knowing  no  one.    When  Nathan  “finds”  her,  Sophie  weighs  eighty-five  pounds.  She  has  a  severe  case  of  anemia  and  has  lost  her  teeth  and  has  to  have  dentures  made.    Nathan  buys  her  expensive  clothing  and  jewelry,  and  everything  she  dreamed  about  within  the  camps  for  twenty  months.   I’m  not  sure  if  Sophie  truly  loves  Nathan,  or  it’s  just  that  she  needs  to  feel  love  after  so  much  heartbreak.    They  have  a  very  odd  relationship.   Sophie  tells  Stingo  she  loves  Nathan  with  all  her  heart,  yet,  he  beats  her,  calls  her  filthy    names  and  threatens  to  kill  her.   Can  Sophie  forgive  herself  enough  to  let  love in?   Her  loving  bond  with  Nathan  “asserts  that  love  may  yet  be  possible,  that  loving  must  not  be  an  absurdity  after  Auschwitz.   The  book  also  urges  us  to  conquer  our  grief  through  love  and  laughter,  without  which  aggression  against  the  self  or  others  is  the  only  alternative”   (Sirlin,  7). But,  since  Sophie  can  neither  forgive  herself  nor  forget,  she  cannot  truly  love  herself.   Sophie  attempts  suicide  when  Auschwitz  is  liberated,  and  “flirted  with  it  (the  idea  of  suicide)  during  a  weekend  in  Connecticut  with  Nathan;  she  also  tries  to  drown  herself  at  Coney  Island  and  was  rescued  by  Stingo.   Sophie,  has  seen  the  heartless  immensity  of  the  universe;  the  infinite  of  her  soul  has  been  drowned  long  before  the  actual  suicide”  (Sirlin,  72).   Although  Sophie  literally   is  liberated  in  1945,  she  is  not  fully  freed  until  1947,  “when  she  gave  up  her  own  life”   (Gargas,  60).   The  unbearable  guilt  of  losing  her  two  children  never  fully  allows  Sophie  to  escape  the  concentration  camps.   All  she  wants  is  to  forget  the  past,  but  is  always  reminded.   Her  body  was  freed  when  the  camps  were  liberated,  but  her  soul  never  freed  from  the  grasps  of  guilt.   The  only  way  for  her  to  forget  the  past  and  forgive  herself  is  for  her  to  commit  suicide.
 

       Olga  Lengyel  is  a  real  survivor  of  Auschwitz  Birkenau  and  the  Holocaust.   No  fictional  story  can  compare  to  the  true  stories  and  tortures  this  brave  woman  witnessed  and  survived!   Olga  and  her  husband  were  both  doctors  in  Transylvania.   He  was  taken  away  by  the  SS  officers  and  Olga  is  told  the  reason  is  that  his  medical  services  are  needed  by  German  soldiers  and  that  if  she  wants  she  can  go  with  him.   So  that  she  and  her  husband  will  not  be  separated,  Olga  packs  up  their  children  and  parents  and  runs  to  the  trains  to  try  and  catch  up  with  her  husband.   Together,  she  and  other  families  scramble  to  find  their  loved  ones,  and  realize  that  they  have  been  tricked.   The  train’s  doors  open,  and  people  are  stuffed  in  like  cattle,  including  Olga  and  her  family.    For  days,  the  young  and  old  do  not  eat  or  drink.  For  days,  men ,  women  and  children  do  not  know  where  they  are  going  or  what  will  happen  to  them.   They  have  heard  the  stories  of  the  concentration  camps,  but  could  not  begin  to  believe  them  until  now.
Days  pass,  and  finally  they  arrive  at  Auschwitz  Birkenau. The selection processWhen  they  exit  the  trains,  like  in  Sophie’s  Choice,  a  “selection”  is  being  made:  children,  the  old,  and “useless”  are  put  on  one  side  and  the  strong,  men  and  women  able  to  work  are  placed  on  the  other.   When  it  comes  to  Olga’s  family,  her  father  and  youngest  son  are  automatically  taken  to  the  side  for  the  children  and  elderly.   Because  she  was  told  that  side  was  designated  for  those  who  would  not  work  because  they  were  too  young  or  old,  Olga  makes  a  mistake  for  which  she  can  never  forgive  herself.   She  tells  the  SS  officer,  who  thought  her  eldest  son  was  over  12  (the  cut-off  point  for  child  versus  “man”),  that  he  is  not  yet  12  and  that  her  mother  would  like  to  stay  and  watch  her  grandchildren.   Later,   Olga  finds  out  that  all  those  picked  for  the  same  side  as  her  children  and  parents  were  sent  to  death  in  the  gas  chamber.

Throughout  her  imprisonment  in  the  concentration  camps,  Olga  works  as  a  latrine  cleaner  and  other  grotesque  jobs,  until  a  hospital  is  created  and  she  is  able  to   give  her  services  to  it.   The  sad  part  of  her  helping  was  that  much  of  it  went  to  waste.   Most  times,  the  people  she  nursed  back  to  health  were  sent  to  the  gas  chamber  anyway.    The  most  devastating  example  of  this  is  when  a  pregnant  mother  gave  birth,  both  “mother  and  her  child  were  sent  to  the  gas  chamber”  (Lengyel,  110).    Olga  could  not  sit  and  watch  both  mother  and  child  die,  and  decided  she  could  at  least  save  the  mother.   To   save  such  lives,  Olga  had  to  take  the  infants:

And  so,  the  Germans  succeeded  in  making  murderer  of  even  us.   To  this  day  the  picture  of  those  murdered  babies  haunts  me.   Our  own  children  had  perished  in  the  gas  chambers  and  were  cremated  in  the  Birkenau  ovens,  and  we  dispatched  the  lives  of  others  before  their  voices  had  left  their  tiny  lungs.   Often  I  sit  and  think  what  kind  of  fate  would  these  creatures  have  had?  Perhaps  we  killed  a  Pasteur,  a  Mozart,  an  Einstein.   The  only  meager  consolation  is  that  by  these  murders  we  saved  the  mothers  (Lengyel,  111).
She  watched  young  and  old  get  off  the  train,  as  she  had  once  done  and  felt  helpless.  Who  would  listen  to  warnings  from  an  emaciated  body  in  rags?   “And  so  the  same  tragedies  were  repeated.   Seeking  to  spare  their  children  from  hard  labor,  they  lied  about  their  age  and  willingly  sent  them  to  the  gas  chamber”  (Lengyel,   97).

After  losing  her  whole  family,  Olga   decides  she  can’t  allow  herself  to  give  in  and  die!   She  will  survive  to  tell  the  torture  she  and  other  victims  went  through  at  Auschwitz  Birkenau.   Olga  has  memorized  the  specific  names  of  the  cruelest  SS  officers,   the  ones  who  went  beyond  their  duties  to  cause  unbelievable  cruelties.  She  witnessed  the  horrible  experiments,  womens  breasts  were  injected  with  liquids  and  formed  cists,  bumps  or  died.   According  to her  gruesome  account,  “One  of  the  favorite  experiments  was  conducted  on  newly  arrived  women  whose  menstruation  was  still  normal.   During  their  periods,  they  were  told  roughly,  ‘You  will  be  shot  in  two  days’.  The  German  wanted  to  know  what  effect  such  news  would  have  on  the  menstrual  flow”  (Lengyel,  181).  The  results:  women  given  such  news  would  hemorrhage  severely.   These  experiments  were  useless,  cruel  and  in  no  way  for  scientific  research.   They  were  conducted  to  bring  further  miseries  to  the  already  weak  and  heartbroken  women  of  the  concentration  camps.
The  Russians  were  moving  in  on  the  Germans,  so  the  fearful  SS  officers  gathered  their  prisoners  on   a  death  march  away  from  liberation.   Olga  was  one  of  the  few  who  was  able  to escape  and  find  freedom.

Olga  did  as  she  promised  herself  while  in  the  camps,  she  wrote  this  book  showing  the  world  the  many  horrors  of  the  Holocaust  at  Auschwitz.  I  would  highly  recommend  reading  Olga  Lengyel’s  Five  Chimneys.    This  true  story,  both  inspiring  and  remarkable  is  of  a  mother,  who  overcame  devastating  losses.  Olga  escaped  the  life  of  the  concentration  camps  and  was  still  able  to  write  about  the  horrible  guilt  that  has  weighed  over  her  since  the  very  first  day  she  arrived  at  Auschwitz  Birkenau.

      It  is  hard  to  think  how  “one  mortal  being  can  be  the  vessel  to  contain  such  grief”  (Styron,  52).   Sophie’s  Choice  by  William  Styron  and  Five  Chimneys  by  Olga  Lengyel  show  that  life  must  go  on,  through  happiness  as  well  as  grief. This woman is about to be executed  Sophie  and  Olga  suffered  the  worst  punishment  a  mother  could  ever  suffer,  having  their  children  taken  away  to  death.   Sophie’s  forced  complicit ness  in  her  children’s  deaths  and  her  inability  to  overcome  her  grief  causes  her  suicide-  she  just  gives  up  living.   Olga  shows  that  although  she  will  never  forget  what  was  done  to  her  she  must  go  on  with  life.   Olga  Lengyel  survived  to  write  Five  Chimneys.   She  survived  so  she  could  tell  the  world  what  she  and  11  million  voiceless  victims  experienced,  so  such  atrocities  would  never  happen  again.

We  must  deal  with  life  after  losing  those  who  are  most  precious  to  us,  or  we  will  suffer  the  same  guilt stricken  life  as  Sophie  does:   “Sophie,  and  so  many  other  Holocaust  survivors,  can  never  conquer  their  grief  and  fully  rejoin  the  living.   How  can  they  forgive  their  tormentors,  forgive  the  murder  of  millions?”  (Sirlon,  76).    We  cannot  build  the  “future  when  we  are  not  finished  with  the  past?   How  can  we  avoid  the  old  mistakes  when  we  don’t  even  recognize  them  yet?   We  have  a  choice:  do  we  intend  to  freeze  fast  in  self  deception?  Or  do  we  intend  to  carry  through  the  cleaning  up  of    ourselves  and  thereby  grant  ourselves  and  our  children  a  full,  new  life?”  (Gargas,  38).    Sophie’s  choice  is  to  live  in  despair,  and  it  inhibited  her  ever  being  happy  again.   We  cannot  change  the  past,  forget  it  or  forgive  the  hurt.  But  we  can  stand  up  to  despair  and  show  we  are  not  afraid  anymore,  that  we  are  ready  to  live  again.
 
 

 Back to Main Page

 Back to Poem Page

 Back to History Paper

 Back to Picture Page

 Back to Art Work Page

 Back to Bibliography